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Descripción: El búfalo africano (Syncerus caffer) tiene un cuerpo muy robusto y patas vigorosas. Hocico grande, ancho, desnudo y húmedo. Cuernos muy pesados con la base maciza a lo largo de toda la frente, curvados primero hacia abajo y con las puntas hacia arriba. Menos desarrollados en las hembras. Cuello corto y orejas grandes. Cuerpo, cubierto de pelo ralo, negruzco, aunque los más jóvenes generalmente tienen un color más pardo o rojizo. Mide 102-170 centímetros de altura; el peso varía de 320 kilos los búfalos de la selva y los 800 kilos los de la sabana.

Hábitat-Distribución: Vive desde las selvas más densas hasta las llanuras abiertas con arbustos dispersos. Se le suele encontrar también en montañas hasta 4.000 metros de altitud. Nunca se le encuentra en las zonas secas ni lejos del agua.

Reproducción: El período de gestación es de unos once meses; paren una cría cada vez.

Naturaleza: Patas con dos dedos que le permiten correr a una velocidad de 40 kilómetros por hora. La vista y el oído son muy pobres, pero el olfato está muy desarrollado.

Aparenta un aire cómico con sus cuernos, que parecen arreglados, como las trenzas de una niña. Puede llegar a ser uno de los animales más peligrosos, a posar de ser por naturaleza pacífico.

Alimentación: Los búfalos son animales que pacen y se alimentan de hierbas, incluso de las más duras; ramonean hojas, pequeñas ramas y tallos jóvenes. Comen arrancando con la lengua los matojos de las hierbas altas y tienen dificultades en praderas demasiado rasas. Se alimentan por la noche, adormilándose y rumiando durante el día. Necesitan beber agua todos los dias.

Vida cotidiana: Los individuos de un mismo grupo muestran gran solidaridad entre sí, prestándose la ayuda que puedan. Son silenciosos, menos en la época de celo en que emiten gruñidos. La armonía se rompe, trabando los machos encarnizadas luchas. Cuando una hembra va a parir se separa del grupo y busca un refugio para criar.

Es un animal sedentario y vive en pequeños rebaños en la selva. En las zonas abiertas forma rebaños de varios centenares, hasta de 2.000 cabezas. El rebaño está dominado por un jefe macho. Las garcillas posan sobre su lomo, bien seguras entre las cornamentas de su aliado, al que desparasita a cambio de protección.

Relación con el hombre: El enemigo natural del búfalo es el león, aunque en ocasiones los cocodrilos les atacan cuando cruzan los ríos. Los búfalos son todavía numerosos en África. El hombre los considera como uno de los trofeos más ambicionados por su apariencia de animal fuerte, salvaje e irascible, a pesar de ser sólo muy peligroso cuando se encuentra herido.

ESPECIES

El búfalo selvático enano es una variación del africano o cafre. Tiene una constitución más ligera y es más pequeño. Pelaje espeso de un color rojizo. Cuernos más pequeños, sin los abultamientos frontales, y curvados hacia atrás. Su hábitat son las selvas densas. Ambas especies se encuentran en una amplia variación de estadios intermedios, llegando a la integración en África Central, donde viven juntos búfalos rojos y negros.